Expuesto espía israelí vinculado a un esfuerzo aparente del Grupo de OSN para descarrilar juicios

por | febrero 14, 2019

Cuando los agentes misteriosos atrajeron a dos investigadores de ciberseguridad a reuniones en hoteles de lujo en los últimos dos meses, fue una apuesta aparente para desacreditar su investigación sobre una compañía israelí que hace tecnología de pirateo de teléfonos inteligentes utilizada por algunos gobiernos para espiar a sus ciudadanos. The Associated Press ahora se ha enterado de esfuerzos encubiertos similares dirigidos a al menos otras cuatro personas que han planteado preguntas sobre el uso del software espía de la firma israelí.

Los otros cuatro objetivos de los agentes incluyen a tres abogados involucrados en juicios relacionados en Israel y Chipre que alegan que la compañía, el Grupo NSO, vendió su software espía a gobiernos con registros cuestionables de derechos humanos. El cuarto es un periodista con sede en Londres que ha cubierto el litigio. Dos de ellos, el periodista y un abogado con sede en Chipre, fueron grabados en secreto reuniéndose con los agentes encubiertos; imágenes de ellos se transmitieron en la televisión israelí justo cuando la AP se preparaba para publicar esta historia.

Las seis personas que fueron atacadas dijeron que creen que los agentes eran parte de un esfuerzo coordinado para desacreditarlos.

«Hay alguien que está realmente interesado en sabotear el caso», dijo uno de los objetivos, Mazen Masri, quien enseña en la City, en la Universidad de Londres y está asesorando al abogado de los demandantes en el caso en Israel.

Los detalles de estos esfuerzos encubiertos ofrecen una visión del mundo a veces sombrío de los investigadores privados, que incluye a algunos agentes que van más allá de la recopilación de información y en su lugar actúan como provocadores. Los objetivos le dijeron a la AP que los agentes encubiertos trataron de incitarlos a hacer comentarios racistas y antiisraelíes o revelar información sensible sobre su trabajo en relación con las demandas.

La OSN ha dicho anteriormente que no tiene nada que ver con los esfuerzos encubiertos «ni directa ni indirectamente». No devolvió mensajes repetidos preguntando sobre los nuevos objetivos identificados por el AP. La firma estadounidense de capital privado Francisco Partners, propietaria de NSO, no devolvió un mensaje de la AP en busca de comentarios.

Es posible que las actividades de los agentes encubiertos nunca se hayan hecho públicas si no lo hubieran hecho dos investigadores que trabajan en Citizen Lab, un grupo de vigilancia de Internet que se basa en la Escuela Munk de la Universidad de Toronto.

En diciembre, uno de los investigadores, John Scott-Railton, se dio cuenta de que habían engañado a un colega para que se reuniera con un operativo en un hotel de Toronto y luego le preguntaron sobre su trabajo en la OSN. Cuando un segundo agente llamado Michel Lambert se acercó a Scott-Railton para organizar una reunión similar en el Peninsula Hotel en Nueva York, Scott-Railton ideó una operación encubierta, invitando a los periodistas de AP a interrumpir el almuerzo y grabar el encuentro.

La historia atrajo amplia atención en Israel. A los pocos días, el programa de televisión de investigación israelí Uvda y The New York Times identificaron a Lambert como Aharon Almog-Assouline, un ex funcionario de seguridad israelí que vive en el lujoso suburbio de Tel Aviv, Ramat Hasharon.

La historia atrajo amplia atención en Israel. A los pocos días, el programa de televisión de investigación israelí Uvda y The New York Times identificaron a Lambert como Aharon Almog-Assouline, un ex funcionario de seguridad israelí que vive en el lujoso suburbio de Tel Aviv, Ramat Hasharon.

Para entonces, Scott-Railton y la AP habían determinado que los esfuerzos encubiertos iban más allá de Citizen Lab.

A las pocas horas de la publicación de la historia, Masri escribió a la AP para decir que él y Alaa Mahajna, que está llevando a cabo la demanda contra la OSN en Israel, habían pasado semanas rechazando las ofertas de dos ejecutivos que sonaban adinerados que los habían contactado con ofertas lucrativas de trabajo. Y insistentes solicitudes para reunirse en Londres.

«Estábamos en guardia y no mordimos el anzuelo», escribió Masri.

La revelación de Masri provocó una serie de mensajes a otros vinculados a litigios relacionados con la OSN. Masri y Scott-Railton dicen que descubrieron que Christiana Markou, una abogada que representa a los demandantes en una demanda relacionada contra compañías afiliadas a la OSN en Chipre, había viajado a Londres para una reunión extraña con alguien que afirmaba ser un inversor con sede en Hong Kong. Casi al mismo tiempo, Masri descubrió que un periodista que había escrito sobre NSO también fue invitado a un hotel de Londres, dos veces, y le preguntaron sobre sus informes.

«Las cosas se están poniendo más interesantes», escribió Masri cuando surgieron los episodios.

Al igual que Almog-Assouline, el agente encubierto que expuso AP en Nueva York, los agentes encubiertos que persiguieron a los abogados cometieron una serie de errores operacionales.

El intento de atrapar a Alaa Mahajna, el principal abogado de la demanda israelí, fue un buen ejemplo.

El 26 de noviembre escuchó a un hombre que dijo que se llamaba Marwan Al Haj y se describió a sí mismo como un socio en una firma sueca de administración de patrimonio llamada Lyndon Partners. Al Haj le ofreció a Mahajna una propuesta intrigante. Al Haj dijo que uno de sus clientes, un individuo ultra rico con lazos familiares en el Medio Oriente, necesitaba asistencia legal para recuperar tierras familiares incautadas por colonos judíos luego de la Guerra de los Seis Días de 1967.

«Creo que puede ser una buena opción para esta tarea desafiante», escribió Al Haj.

La solicitud tenía sentido. Como abogado de derechos humanos con sede en Jerusalén, Mahajna ha defendido a activistas palestinos y otros en el extremo receptor de la ira del gobierno israelí. Pero Mahajna comenzó a sospechar mientras trataba de aprender más sobre el caso. Al Haj se mostró cauteloso con respecto a su cliente y no parecía dispuesto a proporcionar ningún documento, dijo Mahajna a la AP.

«Ni siquiera las cosas básicas», dijo Mahajna. «Por lo general, las personas te inundan con documentos e historias».

Mahajna dijo que estaba inquieto cuando Al Haj le ofreció de repente un viaje con todos los gastos pagados a Londres; nadie le había preguntado siquiera si el caso tenía alguna esperanza de éxito.

«En algún momento fue bastante claro que este no es un enfoque de buena fe», dijo Mahajna.

Diez días después, Masri, el asesor legal en la demanda israelí, recibió un correo electrónico ofreciéndole un lugar en el consejo asesor de una compañía con sede en Zurich llamada APOL Consulting.

Masri se mostró escéptico después de revisar el sitio web de la compañía. Las firmas consultoras suelen intercambiar con la inteligencia y la habilidad de sus empleados, por lo que Masri esperaba que el sitio de la compañía mostrara de manera destacada los nombres, los disparos a la cabeza y las calificaciones de su personal.

«Aquí no había ni siquiera el nombre de un humano», dijo.

Cuando Masri rechazó la posición en el consejo de APOL, el representante que lo contactó, un hombre que se hacía llamar Cristian Ortega, presionó a Masri para que lo viera en Londres de todos modos.

«Consideraría un privilegio tener la oportunidad de conocerlo en persona para una charla amistosa», dijo Ortega en un correo electrónico del 7 de enero. «Sin condiciones, por supuesto».

Masri dijo que para entonces él y Mahajna habían llegado a creer que Ortega y Al Haj eran ficciones y que sus compañías eran imaginarias.

Pero aún no sabían cuán extendidas estaban las operaciones encubiertas.

Los agentes encubiertos avanzaron un poco más con Christiana Markou, la abogada que está llevando a cabo el caso chipriota contra entidades afiliadas a la OSN.

Su demanda, como la de Mahajna, se basa en los informes de Citizen Lab que encontraron que el spyware NSO se había utilizado para interrumpir los teléfonos de los activistas y periodistas mexicanos que son los demandantes en ambos casos.

Markou le dijo a AP que fue contactada por correo electrónico el 21 de diciembre por un hombre que se presentó como Olivier Duffet, socio de ENE Investments, con sede en Hong Kong.

Duffet estaba aparentemente interesado en invitar a Markou, un destacado abogado de protección de datos y privacidad en Chipre, para dar una conferencia en una conferencia. Markou dijo que ella propuso discutir la conferencia sobre Skype, pero él insistió en una reunión en persona en Londres, eventualmente la llevó a un hotel de lujo y charló por un poco más de una hora.

La mayor parte de la discusión giró en torno a la conferencia propuesta, pero entonces Duffet de repente pasó al caso de la OSN, preguntándole si sentía que la demanda era ganable y quién la financiaba.

Markou dijo que ella «dio respuestas incorrectas o se negó expresamente a responder» porque encontró sus preguntas sospechosas.

Otro objetivo, Eyad Hamid, un periodista con sede en Londres que escribió una historia sobre NSO, dijo que también fue invitado a un hotel de Londres en dos ocasiones distintas para hablar sobre su cobertura de la compañía israelí.

La supuesta empresa utilizada en la operación dirigida a él fue Mertens-Giraud Partners Management, que se describió como una empresa de gestión de patrimonio con sede en Bruselas.

Ni MGP ni ninguna de las otras compañías realmente existieron. Las búsquedas de AP en la base de datos Orbis de alrededor de 300 millones de compañías, registros corporativos locales y repositorios de marcas registradas no encontraron rastro de una firma suiza llamada APOL, una compañía sueca llamada Lyndon, una compañía belga llamada Mertens-Giraud o una empresa con sede en Hong Kong. Firma denominada Inversiones ENE. Las guías telefónicas locales no incluían listados de un hombre con sede en Zurich llamado Cristian Ortega, un hombre con sede en Hong Kong llamado Olivier Duffet o cualquier persona en Suecia con el nombre de Marwan Al Haj.

No hubo ningún indicio de APOL cuando el AP visitó su supuesta oficina no lejos de la estación central de trenes de Zurich; Los inquilinos dijeron que nunca habían oído hablar de la compañía. Era la misma historia en Hong Kong; un representante de la administración en el Edificio Central, donde supuestamente se encontraba ENE Investments, dijo que no sabía nada sobre la compañía. Un periodista de AP no pudo hablar con nadie en la presunta oficina de Mertens-Giraud en la Rue des Poissoniers de Bruselas; Todo el edificio fue cerrado por reformas.

En el moderno edificio de oficinas en el centro de Estocolmo, donde Lyndon Partners afirmó tener su sede, el gerente de servicio, Elias Broberger, dijo que no podía encontrar rastros de la firma de administración de patrimonio.

«Dice que están ubicados aquí», dijo Broberger mientras examinaba el sitio web de aspecto profesional de Lyndon Partners. «Pero no los tenemos en ninguno de nuestros sistemas: no en el sistema de reservas; No es el sistema miembro. No les facturamos; no nos cobran.

«No puedo encontrarlos».

Quien contrató a los agentes encubiertos sigue sin estar claro, pero sus huellas digitales operativas y digitales sugieren que están vinculados.

Los seis agentes comenzaron a acercarse a sus objetivos casi al mismo tiempo con lanzamientos personalizados. Sus sitios web falsos siguieron los mismos patrones; todos se alojaron en Namecheap y muchos se compraron en una subasta de GoDaddy y utilizaron la plataforma de diseño web israelí Wix. El formato de los sitios web fue similar; en al menos dos casos, MGP y Lyndon Partners, era idéntico. Incluso las firmas de correo electrónico de las operativas eran las mismas: consistían en tres líneas coloridas y bien empaquetadas que consistían en un número de teléfono, una dirección web y un correo electrónico.

Las páginas de LinkedIn de los operarios también eran similares, con hombres con gafas de sol tomadas desde lejos, mirando hacia afuera de la cámara o en ángulos inusuales, una táctica que a veces se usa para frustrar los algoritmos de reconocimiento facial.

A pesar de las indicaciones de que todos los agentes encubiertos están vinculados, no hay evidencia concluyente sobre quién podrían trabajar. El canal de televisión israelí, Canal 12, emitió un informe el sábado afirmando que una firma de investigación privada israelí, Black Cube, había estado investigando temas relacionados con las demandas contra NSO. El canal de televisión mostró imágenes tomadas en secreto del abogado chipriota, Markou, y del periodista londinense, Hamid, que coincidía con la descripción de la pareja de sus encuentros con agentes encubiertos.

 
El segmento de televisión criticó a los abogados que demandaron a la OSN y citó al fundador de la OSN, Shalev Hulio, en una entrevista acusando a Markou y sus colegas de perseguir las demandas como un «ejercicio de relaciones públicas».

La NSO previamente negó la contratación de Black Cube, y Black Cube en una carta enviada el mes pasado a la AP dijo que no estaba involucrado en el esfuerzo de atrapar investigadores en Citizen Lab. «Black Cube no tuvo nada que ver con estos supuestos eventos», dijo la carta, agregando que nadie que actuara en nombre de la compañía tampoco lo hizo.

Black Cube tiene un posible vínculo con Almog-Assouline, el hombre que realizó la reunión del hotel sobre NSO en Nueva York. Durante una larga batalla legal canadiense entre dos firmas de capital privado, Catalyst Capital y West Face Capital, un hombre atrapado en el litigio dijo que reconoció a Almog-Assouline porque el mismo agente lo había abordado con una identidad diferente durante varios años. hace.

«Reconocí al individuo, hasta el acento y las anécdotas», dijo el hombre, quien habló bajo condición de anonimato por temor a represalias.

En las presentaciones judiciales, Black Cube ha reconocido que los agentes de despacho se reunieron con «varias personas» involucradas en la disputa de las firmas de capital privado. Pero no está claro si otras firmas de investigación también podrían haber realizado trabajos relacionados con la batalla legal de las dos compañías.

Black Cube no respondió a las preguntas repetidas sobre si alguna vez había empleado Almog-Assouline. Anteriormente, la firma atrajo oprobio internacional por su trabajo no relacionado que protege la reputación del deshonrado magnate de Hollywood Harvey Weinstein.

El mismo Almog-Assouline negó haber trabajado para Black Cube cuando dos reporteros de AP lo confrontaron en Nueva York el mes pasado.

Se ha negado a responder cualquier pregunta desde entonces.

Cuando un reportero de AP llamó a la puerta de su ático en el suburbio de Tel Aviv, Ramat Hasharon, hace una semana, una mujer que se identificó como su esposa dijo que no estaba en casa. Cuando el periodista siguió con una llamada telefónica a Almog-Assouline, dijo: «No tengo ningún interés en hablar con usted».

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.